Muitas das grandes empresas anseiam por reavivar a magia da inovação e do empreendedorismo, mas poucas de fato conseguem. As principais razões já foram muito bem documentadas e incluem:

Empresas grandes e consolidadas atendem a investidores que valorizam resultados financeiros consistentes e previsíveis, sendo assim, intolerantes aos riscos inerentes a inovações audaciosas.
O progresso na carreira em empresas mais antigas normalmente exige que falhas muito evidentes sejam evitadas, enquanto os empreendedores, por sua vez, devem fracassar repetidas vezes até obter êxito.
Grandes empresas atendem a consumidores convencionais, enquanto empreendedores criativos atendem aos novos consumidores.

É por esse e muitos outros motivos, que acaba sendo inútil a pergunta de grandes empresas: “Como podemos agir da mesma forma que uma rápida, simples e aventureira start-up?” Não podem. Isso significa que chegou a hora de adotar uma nova abordagem. Agora, grandes empresas tradicionais que enfrentam dificuldades em se adaptar a uma era digital caracterizada por mudanças rápidas e cheia de riscos fariam muito bem em considerar o FirstBuild, um experimento na GE Appliances que promete ser um sucesso.

O experimento FirstBuild
Em meados de 2014, a GE Appliances lançou o FirstBuild — um laboratório de inovação e micro fábrica — para aumentar os pontos fortes de uma empresa há muito consolidada como start-up empreendedora. A separação é o segredo. Na condição de empresa independente que funciona com sua própria marca, a FirstBuild não constitui, definitivamente, outra tentativa de transformar a cultura corporativa de uma empresa tradicional.

A unidade da FirstBuild em Louisville, no estado de Kentucky, fica na área nordeste do campus da Universidade de Louisville, a poucos quilômetros, mas a uma distância razoável do Complexo de Eletrodomésticos da GE. Lá, uma comunidade aberta de designers industriais, cientistas, engenheiros, estudantes e funileiros amadores trabalham com os funcionários da FirstBuild para projetar, construir e vender eletrodomésticos inovadores. A pequena equipe de funcionários em tempo integral da FirstBuild inclui um diretor, um líder de operações e um líder comercial — funções que se esperaria encontrar em qualquer empresa de tamanho semelhante. Além disso, existe um gestor comunitário cujo trabalho é garantir que a FirstBuild atraia e nutra uma sólida comunidade de inovadores.

Na condição de comunidade, a FirstBuild busca uma fonte aberta de inovação em oposição ao IP proprietário pretendido pela GE Appliances e outras grandes empresas de bens de consumo. Os visitantes e os inventores são calorosamente recebidos na unidade da FirstBuild e as inovações lá reveladas são exibidas com orgulho, e não mantidas em segredo.

Por ser uma empresa de capital aberto, a FirstBuild deve ser rápida para trabalhar com suas ideias, a fim de que outra pessoa não as leve ao mercado. Por isso a rapidez é essencial para ela, já que reúne capacidade não apenas para inventar, mas também para prototipar, fabricar e comercializar novos produtos rapidamente. A comunidade FirstBuild se encarrega de tudo, desde o conceito de produto até o design, engenharia, fabricação e vendas em microescala. Normalmente, produz e vende até aproximadamente 1.000 unidades de um novo produto. Se a demanda for superior a essa quantidade, tal fato é visto como validação de mercado e, logo, a GE Appliances pode adicionar o produto à linha da empresa mãe, pagando aos inventores da comunidade uma porcentagem da receita total de vendas. Os membros da comunidade que aceitam essa oferta ainda têm liberdade para comercializar sua invenção para outros, incluindo concorrentes da GE Appliances. O que a empresa ganha é a enorme vantagem de ser a primeira a comercializar o produto.

A FirstBuild alcançou um sucesso digno de nota. Um exemplo disso é o Opal, uma máquina “de cubos de gelo” caseira bastante acessível. Cubos de gelo — os pequenos cubos macios oferecidos por alguns restaurantes para mastigação e retenção de sabor — são feitos pela raspagem dos flocos de gelo do interior de um cilindro de alumínio refrigerado, e compõem-se de 50% de ar por volume, sendo esse o motivo pelo qual são excepcionalmente macios e saborosos. A ideia do Opal foi divulgada, primeiramente, pelos membros de uma comunidade no fórum da web, FirstBuild.com. As pessoas adoram cubos de gelo. Então, por que não lhes oferecer uma máquina para fazê-los em casa? Os protótipos foram produzidos na micro fábrica da FirstBuild e uma campanha de financiamento coletivo da Opal foi realizada no Indiegogo arrecadando rapidamente US$3 milhões. As vendas de comércio eletrônico renderam mais US$ 3 milhões e a demanda manteve-se alta, mesmo depois de o preço de varejo sugerido pelo fabricante (MSRP) ter aumentado de US$ 329 para US$ 499.

Outra invenção da FirstBuild, O Forno de Pizza The Monogram foi recentemente adicionada à linha de luxo Mongram da GE de fornos profissionais e europeus embutidos. A comunidade da FirstBuild observou que milhares de consumidores estavam instalando fornos de pizza à lenha no quintal para fazer pizza como os profissionais. Os fornos domésticos compactos de pizza Monogram trazem essa típica experiência para as cozinhas domésticas e produzem a iguaria ao estilo Napolitano em menos de dois minutos.

Eletrodomésticos inteligentes
Um foco específico da FirstBuild consiste em envolver o talento tecnológico na invenção de uma nova geração de eletrodomésticos inteligentes. Um excelente exemplo é o ChillHub, um refrigerador projetado pela FirstBuild e desenvolvido para oferecer aos aspirantes a inventores “uma plataforma de possibilidades”. O ChillHub tem duas estações USB com quatro entradas cada uma, além de WiFi integrado. A comunidade de inventores da FirstBuild está agora trabalhando em funcionalidades inteligentes, tais como caixas de água de enchimento automático, desodorizantes e sensores de bactérias — e até mesmo sensores que podem alertá-lo quando o leite em sua casa estiver acabando.

Outras inovações de eletrodomésticos inteligentes criados pela FirstBuild incluem um fogão de precisão com uma sonda de temperatura conectada ao bluetooth, um resfriador de vinho inteligente e uma lavadora / secadora que pode falar inglês ou espanhol a fim de ajudar deficientes visuais a selecionar o ciclo correto.

Com uma comunidade de mais de 12.000 membros, a FirstBuild fornece acesso à GE Appliances para uma gama infinita de pensamento criativo, enquanto seus pequenos negócios permitem que ela se mova com velocidade empresarial. Melhor ainda, esses ganhos vêm sem absolutamente nenhum custo. A receita e as margens de lucro da FirstBuild estão a caminho de tornar a empresa autossuficiente em 2018.

A réplica do experimento
O êxito do experimento da FirstBuild foi corroborado depois que a Qingdao Haier adquiriu a divisão de aparelhos da General Eletric, no ano passado. Estão em curso os planos para reproduzir o FirstBuild em Xangai, onde a comunidade se concentrará em dispositivos inovadores IoT.

Poderiam, então, outras grandes empresas de produtos copiar o exemplo da FirstBuild? Será que deveriam? Mais de 50 empresas da Fortune 1.000 visitaram a FirstBuild e muitas delas demonstraram interesse em copiar o conceito. Como vantagem para quem deseja seguir os passos da FirstBuild, uma de suas empresas irmãs oferecerá, em breve, uma plataforma para reunir comunidades de pessoas criativas para enfrentar os desafios da inovação. Chamada de “Giddy” (em homenagem à alegria da invenção), o lançamento está previsto para setembro de 2017.

Acreditamos que muitos vão considerar a FirstBuild uma referência inspiradora. A inovação da liderança de mercado está intrinsecamente relacionada à ascensão da liderança de mercado, contudo, é proporcionalmente difícil apresentá-la em grandes empresas. O modelo FirstBuild faz grandes esforços para solucionar esse dilema fundamental.
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Bharat Kapoor é diretor no escritório de Chicago da A.T. Kearney, empresa global de consultoria de gestão. Seu foco inclui IoT (internet das coisas), desenvolvimento de produtos de design baseado em valor e M&A.
Kevin Nolan, presidente e CEO da GE Appliances, desempenhou um papel fundamental no estabelecimento do FirstBuild enquanto atuava como diretor de tecnologia da GE Appliances.
Natarajan “Venkat” Venkatakrishnan, diretor de tecnologias avançadas da GE Appliances, uma empresa da Haier, foi CEO da FirstBuild entre 2013 e 2016.
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Tradução: Júlia Barbieri Martini

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